Naast zijn dagelijkse activiteiten als waterzuiveraar hecht Aquafin ook belang aan de waterkwaliteit en ontwikkeling van sanitatie in het Zuiden. Zo werkt het bedrijf al vele jaren samen met ngo Protos aan grootschalige projecten en ging het vorig jaar ook met ‘Ondernemers voor Ondernemers’ een partnership aan. Enkele maanden geleden besloot Aquafin het Young Water Fellowship-programma van Young Water Solutions te steunen. Het is een internationale non-profitorganisatie die jongeren wereldwijd steunt en motiveert om binnen hun eigen gemeenschap initiatieven te ondernemen ter bevordering van hygiënische waterbeschikbaarheid en sanitatie.

Met het programma begeleidt Young Water Solutions tien jongeren zeer intensief bij de realisatie van een concreet project. “Het programma bestaat uit drie essentiële componenten: opbouw van knowhow, mentorship en funding,” legt Antonella Vagliente, directeur van Young Water Solutions uit. “Het opzet is ontstaan vanuit onze ervaring dat jongeren bijzonder moeilijk steun vinden voor het uitvoeren van hun waterprojecten. De eerste editie van het programma was alvast een groot succes met meer dan achthonderd projectvoorstellen waaruit we er tien moesten selecteren.”

 

Opleiding in België
 

Naast financiële ondersteuning van de organisatie, vervult Aquafin ook een adviserende rol. Zo verleent de Vlaamse rioolwaterzuiveraar expertise aan de jongeren bij de uitvoering van hun project en ontving het bedrijf hen tijdens hun opleidingsweek in België voor een bezoek aan een rioolwaterzuiveringsinstallatie. Voor veel van de jongeren, die wel een technische hogere opleiding genoten, was het de eerste keer dat ze zo’n installatie van dichtbij zagen.

De twee ‘fellows’ die Aquafin begeleidt, maakten tijdens dat bezoek kennis met hun mentoren bij Aquafin, Wouter Maenhout en Wouter Viroux, die met plezier hun vrije uren besteden aan dit project. Geen van beiden zijn aan hun proefstuk toe wat betreft samenwerkingen met en in het Zuiden. Wouter Maenhout: “Het is een compleet andere context. De behoeften zijn er meestal nog erg primair, veel mensen hebben zelfs nog geen eigen toilet. Vaak ontbreekt ook het bewustzijn rond de noodzaak van handen wassen. Dat is nog echt pionierswerk.”
 


Wouter Maenhout (l) en Wouter Viroux (r) van Aquafin.

Duurzame projecten
 

Beide mentoren ervaarden in hun vrijwilligersverleden regelmatig dat ontwikkelingsprojecten ondanks hun goede bedoelingen niet altijd duurzaam zijn. Van zodra de organisatie vertrekt, duurt het soms niet lang vooraleer het project in verval geraakt omdat de lokale bevolking onvoldoende weet hoe het moet onderhouden worden. Dat risico bestaat niet bij de projecten van het Fellowship-programma omdat ze uitgewerkt worden door een lokale jongere.

Neem nu het project van Alice Ndagire uit Oeganda, die samen met Diego Suero uit Peru gesponsord en begeleid wordt door Aquafin. Alice betrekt de hele gemeenschap waarvoor ze een nieuw, hygiënisch sanitair blok bouwt bij het project. Zo gaan jongeren mee op zoek naar recyclagematerialen en bouwen ze de infrastructuur mee op. Eens de sanitaire eenheid operationeel is, betalen de gebruikers een kleine bijdrage. Met dat geld worden de dames die instaan voor het onderhoud, vergoed. Ook bij Diego staat een gezondere en betere toekomst voor het landelijke gebied waar hij woont centraal. Naast de bouw van een sanitaire eenheid voorziet zijn project ook een rietveld dat het afvalwater zuivert, zodat het kan gebruikt worden voor de irrigatie van planten. “Geweldig dat ik deze kans krijg om de gezondheids- en milieuproblemen in mijn dorp te verbeteren. Ik wil hen ook bijbrengen hoe ze dit soort problemen in de toekomst de baas blijven,” klinkt Diego vastberaden.

 

Businessplan
 

“Het businessplan achter deze projecten vind ik nu juist zo sterk aan dit programma,” zegt Wouter Viroux van Aquafin. “Het initiatief komt van de jongeren zelf en de organisatie erachter reikt hen de nodige tools aan. Door de gemeenschap te betrekken, ontstaat er een groot draagvlak. Naast de focus op gezondheid en milieu, zit er bovendien een financieel duurzaam plan achter. Voor technisch advies bij de uitwerking van het concept kunnen de fellows bij ons terecht via telefoon of Skype. Dat we hen konden ontmoeten tijdens hun trainingsweek in België vind ik daarom echt een meerwaarde.”